Bob Thompson døde ung, men hans farverige jazz- og Old Master-inspirerede malerier taler til tiderne

Et af malerierne i Bob Thompson: This House Is Mine på Colby College Museum of Art er Homage to Nina Simone, 1965. Olie på lærred. (Minneapolis Institute of Art/John R. Van Derlip Fund/© Michael Rosenfeld Gallery, New York)

Ved Sebastian Smee Kunstkritiker 21. september 2021 kl. 06.00 EDT Ved Sebastian Smee Kunstkritiker 21. september 2021 kl. 06.00 EDT

WATERVILLE, Maine - Bob Thompson ønskede ikke at blive sat fast. Han var en enestående, hemmelighedsfuld maler, der havde en lilletromme og en conga i sit atelier og var ven med den store jazzsaxofonist Ornette Coleman. Han ønskede at blive ved med at improvisere, at blive ved med at riffe - på de gamle mestre, på sine drømme, på de mystiske operationer af form og farve. Han ønskede at gå dybere og dybere, længere og længere fra ord og deres definitioner.

Jeg kan ikke finde et sted eller en kategori, hvor jeg kan placere mine malerier eller et navn at kalde dem, sagde han i en kunstnererklæring offentliggjort i Louisville Gazette i 1959. Det næste år opdagede en indsigtsfuld anmelder en alvorlig, privat presserende nødvendighed i hans arbejde. . Og i 1965 sagde Thompson, at han forsøgte at vise, hvad der sker, hvad der foregår. . . på min egen private måde.



Thompson døde i 1966. Han var blevet afhængig af heroin og overdosis kort efter en galdeblæreoperation. Han var 28. Selvom hans karriere var kort (kun otte år), var Thompson produktiv og skabte mere end 1.000 malerier. Hans arbejde er nu genstand for Bob Thompson: Dette hus er mit , et fængslende show på Colby College Museum of Art i Waterville, Maine, til og med 9. januar. Den første Thompson retrospektiv i 20 år, vil rejse tidligt næste år til Chicago, før den flytter til Atlanta og Los Angeles.

Thompson, der var afroamerikaner, er født og opvokset i Kentucky. Hans far døde i en bilulykke, da han var 13. Fem år senere tilmeldte han sig som præ-medicinsk studerende ved Boston University. Han droppede ud, kæmpede med depression og vendte tilbage til det nyligt desegregerede University of Louisville for at studere maleri.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

I 1958 flyttede Thompson til New Yorks Lower East Side og blev venner med digtere, musikere og andre kunstnere. Han tilbragte den sommer - en formativ en - i Provincetown, Massachusetts, dengang en kunstnerkoloni på Cape Cod. Abstraktion var i højsædet, men Thompson var ivrig efter at sparke mod ortodoksi. Han stødte på værket af Jan Müller (1922-1958), en figurativ maler af ladede fortællescener, der var død for nylig. Müllers stil - naive, fortællende scener med flere figurer og levende farver - gav dyb genklang.

Mark Bradfords kunst ser alle de ødelagte steder, der førte til dette protestøjeblik

I 1960 giftede Thompson sig med Carol Plenda, en hvid kvinde. Parret rejste til Europa to gange, først i 1961 (da de bosatte sig i to år på Ibiza, Spanien), og derefter i 1965, da de slog sig ned i Rom. Det var der, kunstneren døde.

Jeg starter med dette biografiske omrids - slingrende rundt på kanten af ​​tingene - fordi det er, hvad Thompson gjorde i sine malerier. Hans figurer er næsten alle silhuetter. De svæver, står eller sidder omkring - af og til spirer vinger, mund, øjne eller ekstravagant hovedbeklædning - i overdådigt farvede landskaber, der har drømmes irrationelle, formskiftende kvalitet.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

Han var sådan en oprigtig og sanselig søgen! Jeg følte, at jeg vidste om Thompsons kærlighed til de gamle mestre, men jeg blev overrasket over, hvor dybt, direkte og frugtbart hans arbejde var inspireret af dem. Colby-showet inkluderer løse, men let genkendelige improvisationer på malerier af Fra Angelico, Piero della Francesca, Titian, Tintoretto og Poussin, samt en lang række malerier, der riffer på luner, en berømt suite af raderinger af Goya.

Goyas mørke visioner - hans sardoniske, sønderlemmende, indtrængende udforskende tone - ligger bag så mange af Thompsons sidste værker med deres sorte magi og flagermusvinger og mystiske allegori. Men værkerne er også gennemsyret af atmosfæren af ​​ømhed og religiøsitet i renæssancens italienere og i Poussin. Det hele er omsat til en moderne måde, der bevidst er stram og til tider størknet, men på samme tid rigt farvet og fuld af følelse. Thompsons misformede figurer rimer og smelter sammen med baggrunden på måder, der er stærkt inspireret af Gauguin, såvel som sene Cézanne og tidlige Matisse.

Hvad drømte Thompson om? Man ville gerne kunne sige - at præcisere det faktiske indhold af hans drømmearbejde. Det er ofte foruroligende - på én gang erotisk og voldsomt. Men det er voksne malerier, og Thompson var ikke interesseret i at blive bortforklaret. Desværre har arrangørerne kvælet hans mystiske, lydløst flydende malerier med alt for meget tekst. Et maleri er dværg og næsten omgivet af et langt citat i en overstørrelse skrifttype. Mange andre er hængt på vægge malet i bratte, dårligt valgte farver. Meget af teksten er nyttigt informativ, men den er præget af den form for akademisk identitetspolitik, som Thompson helt sikkert ville have trukket sig fra.

Med sit kamera humaniserede Gordon Parks de sorte mennesker, som andre så blot som kriminelle

Ved at anmelde et galleriudstilling i 1962 sagde en kritiker for Art News, at Thompson bragte en privat vision eller fantasi ind i en hurtig instinktiv transaktion med form og farve. Hurtigt og instinktivt har ret: Værkerne har følelsen af ​​synkoperede trommerytmer eller reflekspsykologiske impulser, der veksler mellem, hvad digteren og kritikeren Randall Jarrell kaldte halvdelen af ​​et ønskes udtryk og halvdelen af ​​forsvaret mod ønsket.

Nogle byder på monstre, lynchninger og mærkelige ritualer; andre viser scener med retfærdighed og gengældelse - selvom den anarkiske atmosfære antyder falsk retfærdighed. Lynchninger, korsfæstelser og henrettelser er en væsentlig del af Thompsons repertoire, ligesom de truende sorte monstre. I sådanne værker som The Hanging, The Judgment og The Execution er det tydeligt, at han kæmper - i en ånd af dyb uro - med arven fra terror i det amerikanske syd, hvor han voksede op, og hvor lynchninger var forbundet med en gennemgående idé. - en slags massehysteri - af den seksuelle trussel, der angiveligt udgøres af sorte drenge og mænd.

I slutningen af ​​1950'erne og begyndelsen af ​​60'erne var seksualitet for mange undertrykte mennesker et udtryk for politisk frigørelse. Thompson var forelsket i Plenda, men sådanne interracial-forhold forblev fyldte, så du kan forestille dig, hvorfor billeder af sorte monstre og lynchninger kom ind i hans arbejde. Men selv et så intenst og flygtigt emne præsenteres med Thompsons karakteristiske ambivalens. Han var en kunstner forelsket i sin egen uigennemsigtighed.

Jazz - med dens komplicerede rytmer, overraskende harmonier og gearskiftende melodier - var en stor indflydelse på Thompsons kreative proces. Et stort maleri her, Garden of Music, der ejes af Wadsworth Atheneum i Hartford, Conn., er helt i den modernistiske arkadiske tradition fra Cézannes De store Badegæster , Matisses musik og Gauguins Hvor kommer vi fra? Hvad er vi? Hvor er vi på vej hen? Men i stedet for anonyme arketyper præsenterer Thompsons maleri identificerbare jazzmusikere, han kendte fra Slugs Saloon og Five Spot cafeen i New York: Coleman, John Coltrane, Don Cherry, Sonny Rollins, Ed Blackwell og Charlie Haden. Et nærliggende maleri, Homage to Nina Simone (den legendariske sangerinde og borgerrettighedsaktivist var endnu en ven), er en spektakulær blanding af Poussin og Matisse.

Annoncehistorien fortsætter under annoncen

Undseværdigheden, afvisningen af ​​at bosætte sig, i Coltrane-melodier har en ækvivalent i Thompsons værk. Hver gang du tror, ​​at hans maleri kan vende tilbage til en hjemmenøgle eller falde til i en klar læsning, skifter det og flyder ud til noget mere interessant.

Er der en analogi med identitetspolitik? Thompson var afroamerikaner, og hans arbejde berørte stærkt temaer vedrørende Black-oplevelsen. Men han var en maler, ikke en polemiker, og hans valg af det medie havde alt at gøre med en åndelig og sanselig rastløshed, med behovet for at sige: Du kender mig ikke. Du kan ikke putte mig i din pæne, præfabrikerede æske. Du kan ikke slå mig fast.

Historien fortsætter under annoncen

Bob Thompson: Dette hus er mit Til og med 9. januar på Colby College Museum of Art, Waterville, Maine. colby.edu/museum . 10. februar-15. maj på Smart Museum of Art, University of Chicago, Chicago. smartmuseum.uchicago.edu . 18. juni-sept. 11 på High Museum of Art, Atlanta. high.org . 9. oktober 2022 - jan. 8, 2023 på Hammer Museum ved UCLA, Los Angeles. hammer.ucla.edu .

Museer holder stadig store udstillinger i efteråret, uden at der mangler store navne kunstnere

Seks Titian-mesterværker genforenet

Christo og Jeanne-Claudes indpakning af L'Arc de Triomphe lyder som et fremtrædende punkt på hul herlighed